空氣病

汙染與環境種族歧視正在傷害我們的孩子,甚至奪走他們的生命。

文/蘭斯.佛萊澤

大量且持續增加的研究指出,某些區域及人群更容易受到空氣汙染的影響。兒童環境健康網絡副執行長克莉絲蒂.楚斯戴爾表示,對黑人、原住民及有色族裔(BIPOC)來說,過量暴露在空氣汙染因而衍生的健康不平等,一直是個嚴重問題。

「住居、都市計畫與公共交通政策上的種族歧視規劃,將有色人種隔離在污染比較嚴重的社區,或者讓主要高速公路穿越這些區域,導致投資者對這些地區失去興趣。」楚斯戴爾說,「新的汙染設施也比較容易設立在這些社區中;此地居民通常缺乏資源、時間與政治力量來抗衡。其他社會經濟因素當然也有關係,但我們看到的種族不平等是貫穿不同收入族群的現象。」

她補充道,在美國,比起白人同儕,有色族裔更可能缺乏良好的健康醫療照護。「因此,黑人小孩罹患氣喘的機率,是白人小孩的兩倍;黑人小孩因此住院的風險也是兩倍;死於氣喘的機率更比白人小孩高上四倍。」

疾病關聯 
氣喘是一種導致肺部氣道發炎的慢性疾病,目前影響全世界三億人。這種疾病沒有一勞永逸的解方,通常需要持續治療。誘發氣喘的因素包含過敏原、致敏物質、病毒感染、氣候變化,以及空氣汙染。

事實上,喬治華盛頓大學近期進行的研究指出,全世界每年有將近兩百萬名兒童因為吸入二氧化氮,而罹患氣喘。二氧化氮來自汽車排氣管、發電廠及工業區排放的廢氣。

紐約市傑柯比健康醫療體系小兒氣喘合作團隊共同主持人暨肺臟科主任狄尼絲.瑟瑞布利斯基醫師的論文〈小兒氣喘:全球性疫疾〉,列出以下幾點發現:

  • 小兒疾患中,氣喘是最常見的慢性病,就全世界來說,是導致兒童失能影響壽命的二十個主因之一。
  • 對於兒童、老人等容易受到影響的族群來說,空氣汙染更是特別危險。兒童的風險最高,因為他們每單位體重吸入更高的空氣量。住在交通繁忙地區的兒童,產生氣喘症狀、學校缺課及氣喘住院的風險更高。
  • 世界各地快速都市化與工業化推升空氣汙染的情況,也擴大受影響的族群。

為什麼比起成人,兒童更容易罹患氣喘?聯合國兒童基金會健康部資深經理阿比特.索羅門解釋,孩子呼吸的速度比較快,免疫系統與肺部也尚未發展完全,體型也比成人小。

他說:「他們離地面比較近,那是汙染源聚集的地方。氣喘還會造成一系列終身問題。」

這些終身問題對世界的醫療體系造成沉重負擔。全球來說,氣喘的經濟損失,超過肺結核與人類免疫缺乏病毒/愛滋病(HIV/AIDS)合併造成的損失(光是美國一地每年估計就有美金五百六十億元)。已發展經濟體有多達百分之二的健康照護預算花在氣喘上。

「氣喘會影響教育,並持續影響其他方面,導致更嚴重的貧窮,以及無法衡量的未來潛能損失。」索羅門說。

問題之一,在於世界各地缺乏意識。

「中低收入國家的醫療,專注在傳染病上。」索羅門說「因此我們並沒有準備好如何面對污染的影響。」

關鍵在於教育
索羅門說汙染是個關於平等的問題。

他說:「即便在富裕國家,或國家中的富裕區域,你仍會看到有些人住在高污染地區,家裡缺乏過濾系統,或使用古老煤爐來取暖烹飪。」 

今日,他認為健康醫療體系的重心仍舊在病原體,而非污染源。訓練世界各地的健康醫護人員時,我們必須提升汙染源對人體健康影響的認知。

「我們需要教育更多老師跟家長,關於汙染的危險、汙染源對兒童健康的影響,以及如何保護他們。」索羅門說。

索羅門認為喬治亞與蒙古就是兩個值得「審慎樂觀」注意的國家。2018年的一項研究發現,百分之四十一的喬治亞兒童體內鉛濃度過高。

喬治亞政府跟聯合國兒童基金會合作,發展一項多年計畫,找出主要的鉛汙染源,並以短、中、長期措施來管控問題。國家策略也包含對當地醫療人員的進一步教育訓練。

索羅門說,在蒙古,「最大的問題是烹飪跟取暖的時候使用固態燃料。蒙古一直在改善情況,努力改用更安全的燃料,也教育蒙古的年輕人加入行列。這仍舊是一條漫長的道路,無法一蹴可幾。」

索羅門保持樂觀,然而前景依舊未明。

「時至今日,我們對世界兒童的照顧投資,多數仍在傳染病領域。」他說,「然而汙染是個非常不同的領域。受到汙染影響的孩子,可能一輩子都會被汙染源帶來的問題纏身,例如二氧化氮。」

這些問題包含發展遲緩、認知能力受損、癌症及心血管問題的風險提高等等。每一項對家庭來說都是重大負擔。

「要解決這些問題,我們需要展現像對抗新冠疫情一樣的決心。」索羅門說。「我知道新冠問題還沒解決,然而我們發展出來的診斷與治療方式,展現出只要下定決心,我們一定做得到。」


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